Un médico se pone seis mascarillas para desmentir el mito de la falta de oxígeno

No tengas miedo de ese hombre que lleva una máscara en la cinta de correr a tu lado. Aunque parezca un cruce entre un ladrón y Hannibal Lecter, probablemente no quiera hacerte daño. Lleva lo que se conoce como “máscara de altitud” y, a pesar de tus preocupaciones, la lleva con un propósito mucho menos aterrador: rendir más en algún esfuerzo físico. Aunque sólo sea para superar su tiempo de una milla cada semana en el gimnasio.

La máscara que lleva su vecino es un producto relativamente nuevo, diseñado para imitar los efectos de la altitud a nivel del mar. Funciona restringiendo el flujo de aire a su usuario, lo que se dice (según el fabricante) que fortalece los músculos respiratorios y crea hipoxemia (niveles reducidos de oxígeno en la sangre), con el objetivo final de mejorar el rendimiento.1

Los atletas de competición han buscado durante mucho tiempo la exposición a la altitud para obtener una ventaja sobre sus competidores, y por una buena razón.2 Ascender a una mayor altitud crea hipoxemia, lo que hace que el cuerpo produzca más eritropoyetina (EPO) y, en última instancia, aumenta la capacidad de trabajo a través de una mayor producción de glóbulos rojos.3 La máscara viene con varias tapas de válvulas que se pueden intercambiar para ajustar el nivel de altitud, con opciones a partir de 3.000 pies y hasta 18.000 pies.1

¿El uso de mascarillas provoca hipercapnia o hipoxia?

Desde que comenzó la pandemia, ver a otras personas con máscaras se ha convertido en algo habitual. Pero, ¿te has fijado alguna vez en un corredor que lleva una máscara que le hace parecerse un poco a Darth Vader? Estas cubiertas faciales, a menudo llamadas máscaras de altitud o de elevación, son herramientas de entrenamiento que dicen tener algunos beneficios, como mejorar la capacidad pulmonar y la eficiencia del oxígeno al restringir el flujo de aire mientras corres. Pero, ¿funcionan realmente?

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Los beneficios del entrenamiento hipóxico intermitente (IHT)

Se usa una máscara de tela para ayudar a proteger a los demás en caso de que se tenga el virus. Los países que exigieron mascarillas, pruebas, aislamiento y distanciamiento social al principio de la pandemia parecen haber tenido cierto éxito a la hora de frenar la propagación de la enfermedad. El sentido común también sugiere que alguna protección es mejor que ninguna.

Durante muchos años, el personal sanitario ha llevado máscaras durante largos periodos de tiempo sin reacciones adversas para la salud. Los CDC recomiendan el uso de mascarillas de tela mientras se está en público, y esta opción es muy transpirable. No hay riesgo de hipoxia, es decir, niveles de oxígeno más bajos, en adultos sanos. El dióxido de carbono se difunde libremente a través de la máscara al respirar.

¿El uso de una mascarilla reduce el oxígeno?

Por lo tanto, debido a la naturaleza potencialmente mortal del virus, el debate se volvió rápidamente emocional. El coronavirus se llama así porque la envoltura central está rodeada de pequeños picos de proteínas llamados peplómeros que median en la interacción virus-célula.6 Hacen estragos cuando se unen al tejido pulmonar y roban tejidos sanos para formar un ejército de invasores del coronavirus potencialmente letal. Como el virus se instala principalmente en el tracto respiratorio -nariz, boca y pulmones-, es altamente contagioso cuando las personas estornudan, tosen o intercambian gotas respiratorias con otras personas, por lo que la mascarilla tiene una importante función protectora. Las ideologías dogmáticas, a menudo basadas en una ciencia limitada, llevaron a la gente a cuestionar y estigmatizar a quienes se atrevían a discrepar. Las mascarillas han avanzado mucho desde el siglo XIX, cuando eran básicamente tiras de gasa colocadas sobre la boca. El primer estudio sólo apareció a través de Walker (1930)7 , cuando preocupado por el elevado número de muertes, investigó el uso de mascarillas en las cirugías de 100 hospitales. Originalmente, se desarrollaron para minimizar el riesgo de transmisión de microorganismos al paciente, pero ahora, tienen la doble misión de proteger a los pacientes y a los profesionales sanitarios contra los patógenos transmitidos por la sangre, la respiración y/o otros fluidos corporales.8 – 10